La pandemia de COVID-19 ha puesto de relieve los servicios de salud de los países. Mientras los gobiernos se esfuerzan por frenar la propagación del virus, los trabajadores de la salud, especialmente las mujeres, están en la primera línea de la epidemia.

Ante esta crisis, es tranquilizador saber que estos trabajadores están ahí para administrar el tratamiento y dar consejos. Sin embargo, con más de la mitad de la población mundial sin acceso a la atención sanitaria básica, ¿qué sucede cuando no hay suficientes médicos, enfermeras y personal de apoyo?

Como parte de los Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas, todos los estados miembros han acordado alcanzar la cobertura sanitaria universal para 2030. Sin embargo, un obstáculo para su logro es probable que sea la escasez de trabajadores de la salud.

Los datos del ILOSTAT destacan a los países más necesitados. Presenta las cifras más recientes sobre las ocupaciones sanitarias calificadas -como médicos y enfermeros- y, sobre las generales, la ocupación en el sector de la salud humana y el trabajo social, que incluye a todos los empleados en establecimientos relacionados con la salud, incluidas las ocupaciones no sanitarias como administradores y limpiadores, y las actividades de trabajo social.

Muestra que la salud es un sector importante, pero que la capacidad de los países para contratar y retener a los trabajadores de la salud varía considerablemente de una región a otra. Esta distribución desigual exacerba las desigualdades en el acceso a los servicios de salud.

Riqueza y salud

Los datos de ocupación del sector sanitario sugieren que los países de ingresos altos tienen tanto los trabajadores sanitarios más capacitados como los sectores sanitarios más grandes en relación con el tamaño de su población. Noruega tiene el sector de la salud más grande, empleando a 1.049 personas por cada 10.000 habitantes. Le siguen Dinamarca, el Japón, los Países Bajos y Suiza, todos con más de 800.

De hecho, los países de altos ingresos tienen en conjunto casi 12 veces más personas empleadas en el sector de la salud que los países de bajos ingresos: 580 por cada 10.000 personas en comparación con sólo 49.

Acceso desigual a los servicios de salud

Es una historia similar cuando se observan las diferentes categorías del sector de la salud (médicos, enfermeras y parteras) por cada 10.000 personas. De los 97 países con datos disponibles, los 10 primeros son casi exclusivamente países de altos ingresos. Alemania, Noruega, Suiza, los Países Bajos y los Estados Unidos conforman los cinco primeros, mientras que la Federación Rusa es el único país no de altos ingresos que se encuentra entre los 10 primeros.

Sin embargo, en muchos países de bajos ingresos, gran parte de la población no tiene acceso a los servicios de salud esenciales debido a la falta de trabajadores sanitarios, en particular en las zonas rurales y remotas.

Cuando la Organización Mundial de la Salud declaró el brote de COVID-19 como una emergencia sanitaria mundial, su mayor preocupación fue la posibilidad de que el virus se propagara a países con sistemas de salud más débiles. En África, el promedio de trabajadores empleados en el sector de la salud por cada 10.000 personas es de 57. Y muchas de las naciones más pobres de la región tienen muchos menos.

Un factor crítico en la lucha contra las pandemias

Incluso los sistemas de salud robustos pueden ser severamente probados por presiones inesperadas como la pandemia COVID-19.

De los 15 países con los casos más confirmados de COVID-19 notificados hasta la fecha, 14 de ellos disponen de ocupación datos sanitarios en la OIT. Estos datos muestran que la mayoría de ellos (Alemania, Austria, Bélgica, Canadá, Corea del Sur, España, Estados Unidos, Francia, Italia, Países Bajos, Portugal, Reino Unido y Suiza) tienen una media muy superior a la media mundial de 174 empleados en el sector de la salud por cada 10.000 personas. En Irán, sólo 99 personas empleadas trabajan en el sector de la salud por cada 10.000 personas, mientras que no se dispone de datos sobre ocupación el sector de la salud en el caso de China.

Tener un número adecuado de trabajadores de la salud será fundamental para ganar la batalla contra COVID-19. Pero no es la única cuestión. El acceso al equipo de protección personal, a los protocolos de seguridad y salud ocupacional, a los periodos de descanso y recuperación adecuados y a otras condiciones de trabajo determinará la eficacia con la que los trabajadores sanitarios puedan tratar a los pacientes.

Un personal sanitario predominantemente femenino

En todo el mundo, podrían surgir presiones adicionales relacionadas con el número de mujeres que trabajan en la atención sanitaria. A nivel mundial, las mujeres constituyen el 70% de las personas empleadas en el sector de la salud y, según los datos disponibles para cerca de 100 países, el 72% de los puestos de trabajo cualificados en el sector de la salud. En resumen, las mujeres están desproporcionadamente en primera línea en la lucha mundial por tratar a los pacientes infectados.

Mientras tanto, las mujeres también llevan la carga del trabajo de cuidado no remunerado, como la crianza de los niños y el cuidado de los ancianos. El cierre de las escuelas en las regiones afectadas por COVID-19 crea desafíos adicionales para muchas mujeres trabajadoras de la salud que tratan de equilibrar el trabajo y la familia.

A medida que la pandemia de COVID-19 pone los servicios de salud del mundo bajo el microscopio, los datos muestran que numerosos países ya se enfrentaban a la escasez de trabajadores de la salud, a menudo debido a las largas horas de trabajo, los bajos salarios y los riesgos de seguridad y salud en el trabajo que disuaden a muchos de incorporarse al personal de salud en primer lugar y que hacen que muchos trabajadores de la salud cualificados abandonen la profesión prematuramente.

Para hacer frente a las razones subyacentes de estas carencias, la OIT Organización Mundial de la Salud (OMS) y la Organización de Cooperación y Desarrollo Económicos (OCDE) unieron sus fuerzas en el Programa de Trabajo para la Salud en 2017. Basándose en datos mejorados sobre el mercado laboral sanitario, la participación de múltiples interesados y el diálogo social, este programa ayuda a los países y los mandantes a elaborar estrategias para aumentar las inversiones en su fuerza laboral sanitaria.

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