Conocer el número de personas de una multitud es un problema al que los periodistas se enfrentan cada vez que han de cubrir eventos, como manifestaciones o protestas. Problema que se agudiza si se trata de una concentración política, ya que los diferentes bandos suelen aprovechar las estimaciones para manipular a la opinión pública.

De momento se vienen utilizando diferentes sistemas de estimación y recuento de una multitud como la fórmula de Jacobs, fotografías aéreas, estimaciones comparativas entre distintas fuentes y una serie de métodos, incluyendo herramientas matemáticas, asistidas por computadora y basadas en la web. Pero según el sistema empleado, las cifras suelen variar sustancialmente.

Hace unos días, sin embargo, el Centro de visión por Computador de la UAB (CVC) presentó, en el Stand Catalonia de la Generalitat de Cataluña, en el Mobile Word Congress, una nueva técnica de visión artificial que permite calcular el número de personas presentes en una aglomeración en imágenes, tanto estáticas como de vídeo, con un margen de error de entre el 10 y el 20%, “el más bajo alcanzado hasta ahora”.

El secretario de Telecomunicaciones, Ciberseguridad y Sociedad Digital y presidente del CVC, Jordi Puigneró, aseguró que la tecnología más puntera y avanzada nos puede ayudar en muchos ámbitos, e incluso ahorrarnos debates estériles como el de cuántas personas han participado en una movilización“.

Esta técnica innovadora ha sido desarrollada por los investigadores Xialei Liu y Joost Van de Weijin, del Centro de Visión por Computador, en un estudio conjunto con la Universidad de Florencia, y con ella se pretende abrir “las puertas a posibilidades inmensas en el ámbito de la seguridad y la vigilancia, y pueden contribuir a poner fin, con una solución imparcial y tecnológica, al debate abierto sobre la cantidad de personas presentes en diferentes movilizaciones ciudadanas en todo el mundo“, añadió Puigneró.

En esencia, se trata de enseñar a los propios ordenadores a comparar imágenes, con el fin de hacer el proceso mucho más rápido, barato y preciso. Para lo cual el equipo de investigación ha entrenado previamente el sistema con miles de imágenes de archivo de multitudes, que ya han sido analizadas en el pasado con procesos manuales que requieren horas de dedicación. De esta forma, se puede llegar a realizar un recuento casi a tiempo real y conocer la cifra casi exacta de la gente que aparece en las fotografías.

La metodología utilizada es la siguiente: se le ofrece al ordenador una primera imagen y a continuación solo recortes, que son la misma fotografía pero con menos genteEntonces el ordenador debe asimilar esa diferencia. Por supuesto, se necesitan miles de ejemplos para conseguir el aprendizaje automático del sistema, que trabaja sobre fotografías y vídeos en movimiento, pero los resultados son sorprendentes.

Van de Weijer mostró varias imágenes de ejemplo. Una de ellas correspondía a un concierto que, según el recuento manual, marcaba 1.566 personas. Sin embargo su algoritmo contaba 1.474. Lo que suponía que el margen de error era solo del 6%.

Otra ventaja de este nuevo algoritmo es su capacidad para utilizar mapas de densidad, que ayudan a eliminar la mayoría de las distorsiones hasta ahora insalvables, como la perspectiva, distribución desigual, iluminación compleja, variación de escaleras u otras dificultades. El único inconveniente es que, de momento, el software solo trabaja sobre imágenes concretas, así que, en el caso de tener que contar a los individuos de una manifestación muy grande, habría que ir sumando los resultados de varias imágenes.

El secretario Puigneró concluyó la presentación del sistema “poniendo en valor la factura catalana de esta solución innovadora y el importantísimo papel que están desempeñando los centros tecnológicos como el CVC en la consolidación y proyección internacional de Cataluña, como país referente en el campo de la investigación, la investigación y el desarrollo en tecnologías avanzadas“.

Esta nueva técnica será presentada por los investigadores del CVC, el próximo mes de junio, en el prestigioso CVPR (Computer Vision & Pattern Recognition Conference), que tendrá lugar en Salt Lake City, Utah, Estados Unidos.

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